un virus piège les travailleurs domestiques dans les États arabes
un virus piège les travailleurs domestiques dans les États arabes

un virus piège les travailleurs domestiques dans les États arabes

Une employée de maison éthiopienne au consulat éthiopien à l'extérieur de Beyrouth, où elle et d'autres ont été abandonnés par leurs employeurs libanais le mois dernier.Crédit...Hassan Ammar / Associated Press

Beyrouth, Liban – Lorsque les neuf femmes africaines ont perdu leur emploi de travailleuses domestiques en Arabie saoudite à cause de l’isolement du coronavirus, l’agence qui les avait recrutées les a fourrées dans une pièce nue avec quelques matelas minces et verrouillé la porte.

Certains sont là depuis mars. L’une est maintenant enceinte de six mois mais ne reçoit aucun soin de maternité. Une autre a arraché ses vêtements dans une crise de détresse, alors l’agence l’a enchaînée à un mur.

Les femmes reçoivent de la nourriture une fois par jour, ont-elles dit, mais ne savent pas quand elles sortiront et encore moins pourront retourner dans leur pays.

« Tout le monde a peur », a déclaré l’une des femmes, Apisaki, du Kenya, via WhatsApp. «L’environnement ici n’est pas bon. Personne n’écoutera notre voix. »

Dans de nombreux pays arabes, les familles comptent sur des millions de travailleurs mal payés d’Asie et d’Afrique pour conduire leur voiture, nettoyer leurs maisons et prendre soin de leurs enfants et de leurs proches dans des conditions qui, selon les groupes de défense des droits, autorisent l’exploitation et les abus.

Aujourd’hui, la pandémie et les ralentissements économiques associés ont exacerbé ces dangers. De nombreuses familles ne laisseront pas leurs femmes de ménage quitter la maison, craignant de ramener le virus, tout en les obligeant à travailler davantage car des familles entières restent à la maison, disent les défenseurs des travailleurs.

D’autres travailleurs ont été licenciés, privés de salaire et abandonnés loin de chez eux, sans nulle part où s’adresser pour obtenir de l’aide.

Au Liban, les employeurs ont déposé des dizaines de femmes éthiopiennes devant le consulat de leur pays à Beyrouth parce qu’elles ne pouvaient plus les payer car l’économie implosait .

Les pays du golfe Persique comptaient à eux seuls près de quatre millions de travailleurs domestiques en 2016, dont plus de la moitié étaient des femmes, selon une étude réalisée pour le Dialogue d’Abu Dhabi , qui se concentre sur le travail des migrants dans la région. Les experts disent que le nombre réel a augmenté depuis et est probablement beaucoup plus élevé.

Des centaines de milliers de femmes de ménage et de gouvernantes étrangères travaillent dans d’autres pays arabes, dont le Liban et la Jordanie, donnant au monde arabe le plus grand nombre de travailleuses domestiques migrantes de toutes les régions, selon l’Organisation internationale du Travail.

La plupart viennent au Moyen-Orient par le biais d’agences de recrutement et sont employés dans le cadre d’un système de parrainage qui relie leur statut de résident à leur emploi, conférant à leurs employeurs un pouvoir considérable. Dans de nombreux cas, ils ne peuvent pas quitter sans perdre leur résidence, déménager vers de nouveaux emplois ou quitter le pays sans l’autorisation d’un employeur.

Et dans la pratique, de nombreux employeurs confisquent les passeports des travailleurs  et les privent de temps libre, selon des groupes de défense des droits. Certains les empêchent d’utiliser des téléphones portables ou Internet. Les abus physiques et sexuels sont courants.

La combinaison de leur sexe, du système de parrainage et de leur isolement  rend les travailleuses domestiques particulièrement vulnérables, a déclaré Vani Saraswathi, rédactrice en chef adjointe de Migrant-Rights.org , un groupe de défense.

«Vous avez cette personne qui contrôle chacun de vos mouvements, et vous êtes dans leur maison 24 heures sur 24, 7 jours sur 7», a-t-elle dit, «alors imaginez le genre de pouvoir qui leur donne.»

L’alarme parmi ces travailleurs s’est levée lorsque Covid-19, la maladie causée par le coronavirus, s’est propagée à travers le Moyen-Orient et a ébranlé les économies dont dépendent de nombreux migrants.

Des dizaines de femmes kenyanes en Arabie saoudite se sont plaintes de «pas assez de nourriture, pas de repos, de violence, même d’être menacées, piégées et surveillées», a déclaré Ruth Khakame, présidente du Conseil national des travailleurs domestiques de Kudheiha , un syndicat kenyan. «On vous refuse d’utiliser votre téléphone. Vous vous débattez donc, vous êtes seul et vous n’avez nulle part où vous tourner. »

La peur de la contagion a bouleversé les relations entre de nombreux travailleurs domestiques et leurs employeurs. Certains qui bénéficiaient de pauses lorsque leur employeur partait pour le bureau doivent maintenant servir et nettoyer après que des familles entières soient restées à la maison toute la journée. D’autres familles se méfient de leurs travailleurs en tant que vecteurs potentiels du virus.

«Depuis le début, mes employeurs n’étaient pas sympathiques», a expliqué Justine Mukisa, 33 ans, une Ougandaise travaillant à Oman. Mais pendant la pandémie, son salaire d’environ 180 $ par mois a été réduit de moitié, sa charge de travail a augmenté et ses employeurs sont devenus hostiles.

«Avant le coronavirus, nous jouions parfois avec les enfants», a-t-elle expliqué. «Maintenant, ce n’est pas permis. Mes employeurs ne veulent pas que je touche leur nourriture ou que je m’assois près d’eux. »

Ces dernières années, un certain nombre de pays ont adopté des réglementations concernant les travailleurs domestiques, leur accordant un jour de congé par semaine, un congé annuel ou semestriel et une indemnité de fin de service en fonction de la durée de l’emploi.

Le Qatar a plafonné la journée de travail à 10 heures, les Émirats arabes unis et le Koweït à 12 heures et l’Arabie saoudite à 15 heures. Le Koweït a un salaire minimum mensuel d’environ 195 dollars pour les travailleurs domestiques. Les Kenyans d’Arabie saoudite sont censés gagner au moins 375 $ par mois plus les avantages sociaux, et les Philippines ont fixé un salaire minimum de 400 $ pour ses citoyens dans tous les pays.

Alors que le coronavirus s’est propagé, Bahreïn, le Koweït et les Émirats ont facilité le renouvellement des visas aux migrants bloqués pour les aider à éviter les amendes et la détention si leur statut de résident expire. Le Qatar et l’Arabie saoudite ont annoncé un traitement gratuit pour les travailleurs migrants qui reçoivent Covid-19.

Mais les défenseurs des travailleurs disent que l’application des réglementations est souvent inégale et que ceux qui sont victimes d’abus ont peu de recours.

«La façon dont ces pays ont perfectionné ce système de travail jetable se prête à un niveau élevé d’exploitation», a déclaré Mustafa Qadri, directeur exécutif d’ Equidem , une organisation de défense des droits des travailleurs basée en Grande-Bretagne.

Des femmes éthiopiennes licenciées par leurs employeurs se sont rassemblées le mois dernier avec leurs affaires à l'extérieur du consulat éthiopien au Liban.Crédit...Joseph Eid / Agence France-Presse - Getty Images

Ceux qui contractent le virus peuvent être facilement éliminés par leurs employeurs.

Il y a deux mois, Hanico Quinlat, une employée de maison philippine en Arabie saoudite, a souffert de violents maux de tête et s’est installée dans l’auberge de son agence pour récupérer. Quand elle a été testée positive pour Covid-19, le superviseur de l’agence l’a enfermée seule dans une pièce, ne lui donnant que des analgésiques et de la vitamine C pour traiter sa maladie.

« Quand ils nous donnent de la nourriture, ils la jettent dans la chambre », a déclaré Mme Quinlat par téléphone depuis la pièce où elle était détenue. « Nous sommes des gens, pas des animaux. »

Parmi les travailleurs les plus vulnérables, il y a les femmes qui ont fui leur employeur ou sont entrées dans un pays avec un visa de touriste, dans l’espoir d’être indépendantes.

Kelleh Njoki, 25 ans, est arrivée à Dubaï en provenance du Kenya en tant que touriste en février à la recherche d’un emploi, mais a rapidement découvert qu’elle était enceinte. Elle dort maintenant dans un dortoir privé surpeuplé et ne peut se permettre des soins de maternité ou un vol de rapatriement de 400 $.

«Je suis enceinte de sept mois; comment vais-je avoir mon bébé ici?  » elle a dit dans une interview téléphonique. « Je suis coincé. Je suis confus. J’ai vraiment besoin d’aide. « 

Pour Apisaki, la Kenyane enfermée avec huit autres femmes dans la capitale saoudienne, Riyad, les problèmes ont commencé quand elle a quitté son emploi le mois dernier après avoir été non payée pendant des mois et est retournée dans son agence de recrutement, a-t-elle déclaré.

Elle a été bientôt détenue avec d’autres du Kenya et de l’Ouganda qui n’avaient pas non plus de travail et aucun moyen de rentrer chez eux à cause de l’isolement – et parce que l’agence avait pris leurs passeports.

Le New York Times a vérifié les détails de l’emprisonnement des femmes à travers des entretiens avec deux femmes dans la pièce, y compris Apisaki, qui n’est identifiée que par son deuxième prénom pour sa sécurité, et des vidéos qu’elle a partagées montrant leurs conditions.

Les femmes sont dans une seule pièce dont la seule lumière du soleil provient d’une petite fenêtre récemment fermée. Ils partagent les toilettes, lavent les vêtements dans l’évier et cuisinent un repas par jour lorsque l’agence dépose de la nourriture. La femme enceinte n’a pas vu de médecin depuis des mois, a déclaré Apisaki, et la femme qui a arraché ses vêtements a passé des semaines nues sur le carreau, le bras enchaîné au mur.

Les nouveaux arrivants ne sont pas testés pour le coronavirus, mettant potentiellement en danger les autres dans un pays enregistrant quotidiennement des milliers de nouveaux cas.

Pour les femmes kenyanes, l’agence qui les a recrutées au Kenya est chargée de les aider à rentrer chez elles. Mais l’agence qui a recruté Apisaki ne répond plus à son téléphone ni aux messages, a-t-elle déclaré.

La semaine dernière, l’ambassade du Kenya à Riyad a annoncé  un éventuel vol de rapatriement vers Nairobi, mais a déclaré que les voyageurs devaient prouver qu’ils n’avaient pas Covid-19, acheter un billet de 525 $ et mettre en quarantaine une fois chez eux.

Mais Apisaki ne peut pas passer de test ou voler si elle ne peut pas quitter la pièce, et ses efforts pour atteindre l’ambassade ont échoué, a-t-elle déclaré.

Les femmes ont déclaré avoir été enfermées par leur agence saoudienne, Almuhait Recruitment . Il n’a pas répondu aux demandes de commentaires dimanche.

Dans une réponse par e-mail aux questions, Peter Ogego, l’ambassadeur du Kenya en Arabie saoudite, a déclaré qu’il était alarmé par les «graves allégations» de la détention des femmes et qu’il travaillerait avec le gouvernement saoudien «pour rendre justice aux victimes et s’adresser les lacunes de la loi et les causes sous-jacentes. »

Mais il a dit que c’était le travail de l’Arabie saoudite d’assurer la sécurité des étrangers qui y travaillaient et a mis en doute l’incapacité d’Apisaki à joindre les responsables de l’ambassade.

« Une grande partie de notre travail est consacrée quotidiennement à traiter de telles allégations », écrit-il.

Dimanche, après que le New York Times a contacté Almuhait Recruitment au sujet de la situation des femmes, Apisaki a déclaré à un associé en dehors de l’Arabie saoudite que plusieurs des femmes, y compris la femme enceinte, avaient été transportées à l’hôpital pour des examens médicaux et des tests Covid-19.

« Ils ne peuvent pas détenir de femmes sans aucun droit », a déclaré Apisaki. «Je n’ai pas de soleil sur mon corps, pas d’espace pour étirer mes jambes, marcher ou faire de l’exercice. Ce sont des choses qui rendent mon cerveau fou. «