Nouveau coronavirus : en combien de temps un traitement sera-t-il prêt et fonctionnera-t-il ?
VOICI CE QUE LE TRAVAIL DE PREMIÈRE LIGNE D'EBOLA NOUS A APPRIS SUR LA LUTTE CONTRE LA PANDÉMIE DE CORONAVIRUS | OPINION

Nouveau coronavirus : en combien de temps un traitement sera-t-il prêt et fonctionnera-t-il ?

VOICI CE QUE LE TRAVAIL DE PREMIÈRE LIGNE D'EBOLA NOUS A APPRIS SUR LA LUTTE CONTRE LA PANDÉMIE DE CORONAVIRUS | OPINION

Jusqu’à présent, environ un quart des personnes infectées lors de l’apparition d’un nouveau coronavirus ont développé de graves infections respiratoires et environ 3% sont décédées. Alors que les chiffres continuent d’augmenter de façon alarmante , de nombreux groupes se précipitent déjà pour essayer de trouver des traitements contre le virus.

Un vaccin qui empêche les gens d’être infectés par le nouveau coronavirus serait évidemment meilleur que n’importe quel traitement, mais c’est loin. « Un vaccin prendrait au moins un an, sinon plus », explique le virologue Jonathan Ball de l’Université de Nottingham, au Royaume-Uni.

La bonne nouvelle est que quelques médicaments existants pourraient entre-temps sauver des vies. 

De nouveaux traitements pourraient être développés en aussi peu que six mois. Il existe deux façons de traiter les infections virales. L’une consiste à trouver de petites molécules qui empêchent les virus de se répliquer en interférant avec les protéines virales. Les antiviraux sont généralement simples à fabriquer et peuvent être pris sous forme de pilule, deux gros avantages.

Mais 99% des médicaments potentiels à petite molécule échouent, dit Ball. Le développement de nouveaux antiviraux à partir de zéro pourrait donc prendre des années.

Est d’utiliser les mêmes armes que celles utilisées par notre corps : les anticorps. Les anticorps sont de grosses protéines qui se lient aux virus et déclenchent leur destruction.

Lorsque les gens sont infectés par un nouveau virus, le corps peut mettre deux semaines à produire suffisamment d’anticorps pour le combattre. Injecter aux personnes des anticorps produits par des cellules poussant dans une cuve peut garder les virus en échec jusqu’à ce que la réponse immunitaire d’une personne se déclenche complètement.

Les anticorps sont moins susceptibles de provoquer des effets secondaires que les médicaments à petites molécules, car ils se lient plus spécifiquement aux virus, tandis que les médicaments à petites molécules ont tendance à coller à beaucoup d’autres choses également. Cela signifie que nous devrions être en mesure de trouver très rapidement des anticorps sûrs et efficaces contre le coronavirus 2019 – le problème sera de les produire en masse assez rapidement.

Test des anticorps

En fait, une équipe en Chine a déjà testé des anticorps contre le coronavirus qui a provoqué l’épidémie de SRAS en 2002, et en a trouvé un qui se lie également au nouveau coronavirus. Mais le chef d’équipe Tianlei Ying de l’Université Fudan a déclaré au New Scientist que cela pourrait prendre un ou deux mois juste pour fabriquer suffisamment d’anticorps pour commencer les tests sur les animaux et les humains.

Il existe deux anticorps pour traiter le coronavirus MERS qui ont déjà été testés chez l’homme . La société de biotechnologie américaine qui les fabrique, Regeneron, affirme qu’il est peu probable qu’ils fonctionnent contre le coronavirus 2019, mais elle les testera ainsi que d’autres. Tout en développant des anticorps contre Ebola, il a fallu six mois à Regeneron pour arriver au stade où les tests humains pourraient commencer.

les chinois  se mobilises

Une société chinoise  appelée WuXi Biologics a annoncé dans un communiqué de presse qu’elle mettait en place une équipe de 100 personnes dédiées au développement de traitements anticorps pour le coronavirus 2019. Il dit qu’il pourrait être en mesure de démarrer la production de masse dans un délai record de quatre ou cinq mois.

À ce stade, il est possible que l’épidémie soit terminée ou que des millions de personnes soient infectées, auquel cas il ne serait pas facile d’en faire assez. Il n’y a pas beaucoup d’usines d’anticorps, dit Ball, et elles sont toutes déjà occupées à produire des anticorps pour traiter le cancer et d’autres maladies.

Il pourrait y avoir un raccourci. Au lieu de fabriquer des anticorps dans une cuve, une société américaine appelée RenBio injecte à la place les gènes qui les codent dans les muscles des jambes. La production d’anticorps dans le corps continue pendant des semaines, voire des mois, de sorte que ces injections pourraient être administrées à des personnes pour prévenir les infections et traiter celles qui sont déjà infectées.

« Les deux sont des possibilités », explique Neal Padte, le directeur de RenBio. Mais cela n’a été testé que sur des animaux, les autorités sanitaires peuvent donc hésiter à l’essayer.

Médicaments contre le VIH

Il existe quelques médicaments à petites molécules qui pourraient aider. Par exemple, un antiviral expérimental appelé galidesivir développé pour traiter Ebola est actif contre les coronavirus, explique son fabricant américain, BioCryst Pharmaceuticals. Il a déjà passé des tests de sécurité chez l’homme.

« La société est en dialogue actif avec les autorités de santé publique américaines compétentes pour s’assurer que le galidesivir est à leur disposition », explique John Bluth de BioCryst, bien qu’il n’ait pas précisé à quelle vitesse la production pourrait être accélérée.

Plus prometteur, deux médicaments administrés ensemble pour traiter le VIH – appelés lopinavir et ritonavir – sont déjà approuvés pour un usage humain, et dans de petits essais, ils semblaient réduire la gravité de la maladie et les décès chez les personnes infectées par les coronavirus du SRAS ou du MERS.

Les médecins de Wuhan, le centre de l’épidémie, ont déjà commencé un essai contrôlé randomisé sur le lopinavir et le ritonavir. « Compte tenu de l’ampleur de l’épidémie en Chine, vous espérez obtenir une réponse assez rapide pour savoir si ces interventions fonctionnent », explique Ball. « La fabrication de ceux-ci est déjà en place et ils sont facilement disponibles. »