356 éléphants sont morts subitement. La cause est un mystère.
356 éléphants sont morts subitement. La cause est un mystère.

356 éléphants sont morts subitement. La cause est un mystère.

Certains défenseurs de l'environnement disent que la récente mort au Botswana pourrait être naturelle, mais d'autres ont exprimé plus de préoccupations.

Le 25 mai, les écologistes survolaient l’Okavango Panhandle du Botswana lorsqu’ils ont compté quelque chose de troublant: 169 éléphants morts. Un deuxième vol en juin a révélé plus de carcasses, portant le total à 356. Certains des animaux semblaient être morts subitement, s’effondrant d’abord la poitrine en marchant ou en courant. Aucune défense n’a été retirée, ce qui suggère que le braconnage pour l’ivoire n’est peut-être pas à blâmer.

Mais les experts n’ont que peu d’indices pour savoir si la cause est quelque chose de sinistre, comme des empoisonnements ou une maladie naturelle à partir de laquelle les éléphants de la région vont rebondir.

« Alors que les populations d’éléphants augmentent, il est plus probable que vous subissiez des morts massives, probablement à plus grande échelle », a déclaré Chris Thouless, chef de la recherche à Save the Elephants, une organisation de conservation basée au Kenya. « La mort n’est pas amusante, mais elle touche tous les êtres vivants. »

Mais d’autres écologistes ont exprimé leur inquiétude.

«Au Botswana, il y a une énorme crise pour les éléphants qui se déroulent», a déclaré Mark Hiley, directeur des opérations de sauvetage de National Park Rescue, une organisation à but non lucratif basée en Grande-Bretagne qui lutte contre le braconnage en Afrique. «Le plus important maintenant, c’est qu’une équipe indépendante se rende dans la région – échantillonne plusieurs carcasses, le sol et les cours d’eau – et identifie la cause des décès.»

Des chercheurs d’Elephants Without Borders, le groupe de conservation du Botswana qui a effectué les vols documentant le problème, ont observé des éléphants vivants qui semblaient désorientés, dont un qui marchait en rond. D’autres traînaient la patte arrière, comme paralysés, et d’autres encore semblaient léthargiques et émaciés. Les hommes et les femmes, jeunes et vieux, semblent tous également touchés.

Le Botswana abrite environ 130 000 éléphants de savane, soit environ un tiers de la population mondiale restante. Bien qu’il y ait des signes que le braconnage des éléphants et des rhinocéros pourrait y reprendre, de nombreux écologistes considèrent toujours le pays comme un refuge sûr pour les éléphants.

Dans un rapport soumis aux représentants du gouvernement , Elephants Without Borders a estimé que la vague de morts mystérieuses avait commencé au moins en mars. Le nombre total d’éléphants morts dépasse presque certainement 356, écrivent les auteurs, car leurs vols ne couvraient pas toute la zone touchée.

Certains écologistes disent que le gouvernement du pays ne prend pas suffisamment au sérieux les morts. Les autorités ont recueilli des échantillons d’éléphants morts pour les tests en mai, mais ils n’ont pas encore publié de résultats.

«Cela a commencé il y a des mois, et maintenant, le gouvernement devrait être en mesure de dire clairement à tout le monde ce que c’est», a déclaré M. Hiley. «Il existe de nombreux laboratoires réputés qui auraient pu obtenir un résultat maintenant.»

Les retards dans les tests pourraient « littéralement tuer des éléphants », a ajouté M. Hiley.

Le Dr Mmadi Reuben, principal vétérinaire du Département de la faune et des parcs nationaux du Botswana, a déclaré que le gouvernement prenait les décès au sérieux et avait répondu « rapidement, de manière adéquate et responsable – dès que nous avons reçu ces informations ».

Il a dit que certains tests ont exclu des causes courantes comme l’anthrax, qui est causée par des bactéries qui se produisent naturellement dans le sol. Lui et ses collègues travaillent maintenant avec des laboratoires au Zimbabwe, en Afrique du Sud et au Canada pour effectuer d’autres tests. « Ce ne sera pas une chose unique où nous dirons: » Nous avons envoyé des échantillons, maintenant nous avons terminé « , a déclaré le Dr Reuben. «C’est un dialogue permanent avec différents laboratoires.»

Il n’y a toujours aucune preuve que les morts soient un acte criminel de la part des humains, a-t-il ajouté.

Le cyanure, que les braconniers utilisent parfois pour empoisonner les éléphants, semble peu probable, car les carcasses ont tendance à être regroupées près de l’endroit où le poison a été déployé. Il a également tendance à tuer d’autres animaux, mais aucune autre espèce ne semble être affectée dans ce cas. Cependant, il est possible que d’autres poisons puissent être utilisés contre les éléphants, et M. Hiley dit que certains d’entre eux peuvent se dissiper rapidement.

Covid-19, a-t-il ajouté, est peu probable, car la maladie n’a pas encore infecté les habitants des communautés éloignées d’Okavango. Il n’y a également aucune preuve que les éléphants puissent contracter le virus.

Le Dr Thouless soupçonne qu’une maladie naturelle est le coupable le plus probable. Un des principaux candidats est l’encéphalomyocardite, une infection virale qui peut être transmise par des rongeurs, qui peut provoquer des symptômes neurologiques. Il a tué environ 60 éléphants dans le parc national Kruger en Afrique du Sud au milieu des années 1990. Le Botswana a également récemment émergé d’une sécheresse, qui aurait pu laisser certains éléphants stressés et plus vulnérables aux maladies, a déclaré le Dr Thouless.

À ce stade, a-t-il poursuivi, les décès ne constituent pas une crise de conservation, car les chiffres documentés jusqu’à présent ne représentent qu’un faible pourcentage des 15 000 à 20 000 éléphants qui vivent dans le Okhandango Panhandle. « C’est pénible, mais c’est actuellement insignifiant en termes de population », a-t-il déclaré.

Les exemples passés montrent également que lorsque les conditions sont favorables, les éléphants peuvent rapidement rebondir. Par exemple, en 1970 et 1971, une sécheresse dans le parc national de Tsavo East au Kenya a tué environ 5 900 des 35 000 éléphants du parc. En 1973, la population était revenue à 35 000 habitants.

« Il y a une limite à combien d’interférer avec la nature vaut la peine d’être fait », a déclaré le Dr Thouless. «Vous pouvez faire d’énormes efforts sans vraiment réaliser quoi que ce soit de différent en termes de conservation.»